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Il telescopio spaziale James Webb della NASA ha scrutato nel caos della galassia Cartwheel, rivelando nuovi dettagli sulla formazione stellare e sul buco nero centrale della galassia.

Il potente sguardo a infrarossi di Webb ha prodotto questa immagine dettagliata della ruota di carro e di due galassie compagne più piccole sullo sfondo di molte altre galassie. Questa immagine offre una nuova visione di come la Galassia Cartwheel è cambiata nel corso di miliardi di anni.

La galassia Cartwheel, situata a circa 500 milioni di anni luce di distanza nella costellazione dello Scultore, è uno spettacolo raro. Il suo aspetto, molto simile a quello della ruota di un carro, è il risultato di un evento intenso: una collisione ad alta velocità tra una grande galassia a spirale e una galassia più piccola non visibile in questa immagine. Le collisioni di proporzioni galattiche causano una cascata di eventi diversi e minori tra le galassie coinvolte; il Cartwheel non fa eccezione.

La collisione ha influenzato in particolare la forma e la struttura della galassia. Il Cartwheel Galaxy sfoggia due anelli: un anello interno luminoso e un anello colorato circostante. Questi due anelli si espandono verso l’esterno dal centro della collisione, come le increspature in uno stagno dopo che una pietra vi è stata lanciata. A causa di queste caratteristiche distintive, gli astronomi la chiamano “galassia ad anello”, una struttura meno comune delle galassie a spirale come la nostra Via Lattea.

Il nucleo luminoso contiene un’enorme quantità di polvere calda con le aree più luminose che ospitano giganteschi giovani ammassi stellari. D’altra parte, l’anello esterno, che si è espanso per circa 440 milioni di anni, è dominato dalla formazione stellare e dalle supernove. Man mano che questo anello si espande, penetra nel gas circostante e innesca la formazione stellare.

Altri telescopi, incluso il telescopio spaziale Hubble, hanno precedentemente esaminato il Cartwheel. Ma la drammatica galassia è stata avvolta nel mistero, forse letteralmente, data la quantità di polvere che oscura la vista. Webb, con la sua capacità di rilevare la luce infrarossa, ora scopre nuove intuizioni sulla natura della ruota di carro.

Il Fotocamera nel vicino infrarosso (NIRCam), l’imager principale di Webb, osserva nella gamma del vicino infrarosso da 0,6 a 5 micron, vedendo lunghezze d’onda cruciali della luce che possono rivelare anche più stelle di quelle osservate nella luce visibile. Questo perché le giovani stelle, molte delle quali si stanno formando nell’anello esterno, sono meno oscurate dalla presenza di polvere quando osservate alla luce infrarossa. In questa immagine, NIRCam dati sono di colore blu, arancione e giallo. La galassia mostra molti singoli punti blu, che sono singole stelle o sacche di formazione stellare. NIRCam rivela anche la differenza tra la distribuzione regolare o la forma delle popolazioni di stelle più vecchie e la polvere densa nel nucleo rispetto alle forme grumose associate alle popolazioni di stelle più giovani al di fuori di esso.

L’apprendimento di dettagli più fini sulla polvere che abita la galassia, tuttavia, richiede Webb Strumento a medio infrarosso (MIRI). MIRI dati sono colorati di rosso in questa immagine composita. Rivela regioni all’interno della galassia Cartwheel ricche di idrocarburi e altri composti chimici, oltre a polvere di silicato, come gran parte della polvere sulla Terra. Queste regioni formano una serie di raggi a spirale che essenzialmente formano lo scheletro della galassia. Questi raggi sono evidenti in precedenti osservazioni di Hubble rilasciati nel 2018, ma diventano molto più importanti in questa immagine Webb.

Le osservazioni di Webb sottolineano che il Cartwheel si trova in una fase molto transitoria. La galassia, che presumibilmente era una normale galassia a spirale come la Via Lattea prima della sua collisione, continuerà a trasformarsi. Mentre Webb ci fornisce un’istantanea dello stato attuale della ruota di carro, fornisce anche informazioni su cosa è successo a questa galassia in passato e su come si evolverà in futuro.Il James Webb Space Telescope è il principale osservatorio mondiale di scienze spaziali. Webb risolverà i misteri del nostro sistema solare, guarderà oltre a mondi lontani attorno ad altre stelle e sonderà le misteriose strutture e origini del nostro universo e il nostro posto in esso. Webb è un programma internazionale guidato dalla NASA con i suoi partner, l’ESA (Agenzia spaziale europea) e l’Agenzia spaziale canadese.



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