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Un team di ricercatori dell’Università di Zurigo, dell’Università di Berna e del Centro nazionale di competenza nella ricerca (NCCR) PlanetS postula che l’acqua liquida, un ingrediente importante per lo sviluppo della vita, possa essere trovata su pianeti molto diversi dal nostro .

Nel loro studio pubblicato sulla rivista Nature Astronomy, il team sostiene che un’atmosfera primordiale, simile a quella che aveva la Terra durante la sua infanzia, composta principalmente da idrogeno ed elio, può produrre le condizioni necessarie per l’acqua liquida.

“Quando il pianeta si è formato per la prima volta dal cosmico di gas e polvere, ha raccolto un’atmosfera composta principalmente da idrogeno ed elio, una cosiddetta atmosfera primordiale”, Ravit Helled, professore di astrofisica teorica all’Università di Zurigo e coautore dello studio, si legge come riportato in un articolo pubblicato sul sito dell’ateneo.

Ma mentre la Terra ha finito per perdere la sua atmosfera primordiale, sembra che i pianeti più massicci del nostro possano potenzialmente conservare tali atmosfere indefinitamente.

“Tali enormi atmosfere primordiali possono anche indurre un effetto serra, proprio come l’atmosfera terrestre di oggi. Volevamo quindi scoprire se queste atmosfere possono aiutare a creare le condizioni necessarie per l’acqua liquida”, ha osservato Helled.

Dopo aver simulato lo sviluppo di numerosi pianeti nell’arco di miliardi di anni, i ricercatori hanno stabilito che “in molti casi, le atmosfere primordiali sono andate perse a causa dell’intensa radiazione delle stelle, specialmente su pianeti vicini alla loro stella”, come dice Marit Mol Lous, dottoranda e autore principale dello studio, mettilo.

“Ma nei casi in cui permangono le atmosfere, possono verificarsi le condizioni giuste per l’acqua liquida”, ha osservato il ricercatore, aggiungendo che “nei casi in cui un sufficiente calore geotermico raggiunge la superficie, la radiazione di una stella come il Sole non è nemmeno necessaria in modo che in superficie prevalgono condizioni che consentono l’esistenza di acqua liquida.

Christoph Mordasini, professore di astrofisica teorica all’Università di Berna e un altro coautore dello studio, ha sottolineato che le loro scoperte “potrebbero ampliare notevolmente l’orizzonte per la ricerca di forme di vita aliene”, poiché la disponibilità di acqua liquida è “un probabile presupposto per la vita”.

“Gli astronomi in genere si aspettano che l’acqua liquida si trovi nelle regioni intorno alle stelle che ricevono la giusta quantità di radiazione: non troppa, in modo che l’acqua non evapori, e non troppo poca, in modo che non si congeli tutta”, ha detto.

Ma mentre i risultati dei ricercatori potrebbero persino suggerire che la vita “potrebbe persino emergere sui cosiddetti pianeti fluttuanti, che non orbitano attorno a una stella”, Mordasini ha consigliato di considerare i risultati del loro lavoro “con le pinze”.

“Affinché tali pianeti abbiano acqua liquida per lungo tempo, devono avere la giusta quantità di atmosfera. Non sappiamo quanto sia comune”, ha riflettuto. “E anche nelle giuste condizioni, non è chiaro quanto sia probabile che la vita emerga in un potenziale habitat così esotico. Questa è una domanda per gli astrobiologi”.

Il ricercatore ha notato, tuttavia, che il loro studio mostra che “la nostra idea centrata sulla Terra di un pianeta favorevole alla vita potrebbe essere troppo ristretta”.


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