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Hanno frugato tra gli effetti personali di un sassofonista jazz, un designer d’interni, un medico in pensione, un appaltatore di pavimenti, due avvocati di Century City e centinaia di altri.

Gli agenti hanno scattato foto e video di buste paga, elenchi di password, carte di credito, un accordo prematrimoniale, registri di immigrazione e vaccinazione, estratti conto bancari, cimeli di famiglia e un testamento, come mostrano gli atti giudiziari. In una scatola, gli agenti hanno trovato resti umani cremati. -LA Times

L’FBI e l’ufficio del procuratore degli Stati Uniti a Los Angeles hanno giustificato la confisca di 5 giorni di dragnet presso il negozio US Private Vaults con supponendo che centinaia di possessori di scatole anonimi stessero immagazzinando beni in qualche modo legato a delitti ignoti.

Al termine dell’operazione, gli agenti si erano ripresi più di 86 milioni di dollari in contanti e una “bonanza” di oro, argento, monete rare, gioielli e altri oggetti di valore.

Ora, circa 700 titolari di scatole che non lo sono implicato in alcun reato paragonare il raid alla polizia che fa irruzione nei 700 appartamenti di un edificio e prende i beni di ogni inquilino quando l’unica prova di illeciti è contro il proprietario.

I querelanti nell’azione collettiva hanno chiesto al giudice distrettuale degli Stati Uniti R. Gary Klausner dichiarare il raid incostituzionale. Se accoglie la richiesta, potrebbe costringere l’FBI a restituire milioni di dollari ai possessori di scatole i cui beni ha cercato di confiscare.

Potrebbe anche rovinare un numero imprecisato di indagini penali impedendo ai pubblici ministeri di utilizzare qualsiasi prova o informazione acquisita nel raid, comprese armi e droga. -LA Times

Il governo non sapeva cosa ci fosse in quelle scatole, chi le possedeva o cosa, se non altro, quelle persone avessero fatto“, ha detto il loro avvocato, Robert Frommer. “Ecco perché la richiesta di mandato non ha nemmeno tentato di sostenere che vi fosse una probabile causa per sequestrare e confiscare la proprietà degli affittuari di box”.

Dopo il raid, l’FBI ha pubblicato un avviso nella vetrina del negozio in cui i clienti potevano rivendicare la loro proprietà. Coloro che si sono fatti avanti sono stati oggetto di indagine sui loro registri bancari, dichiarazioni dei redditi statali, file DMV e precedenti penalihanno testimoniato gli agenti.

Dopo l’irruzione, l’ufficio del procuratore degli Stati Uniti lo ha fatto ha tentato di bloccare la divulgazione al pubblico di atti giudiziari che hanno rivelato l’inganno del governo, tuttavia un giudice ha respinto la loro richiesta di tenerli sotto sigillo.

Le origini del raid risalgono al 2015, quando gli investigatori locali e gli agenti federali hanno individuato sospetti di droga entrare e uscire dai depositi privati ​​degli Stati Uniti, situati in un centro commerciale di lusso. I clienti, che potevano affittare scatole in modo anonimo, sono entrati nel caveau del negozio utilizzando una scansione biometrica dell’occhio secondo un vice sceriffo della contea di Los Angeles.

Il negozio US Private Vaults in un centro commerciale sull’Olympic Boulevard a Beverly Hills. (Irfan Khan / Los Angeles Times)

Entro il 2019, i federali e le forze dell’ordine locali sono stati in grado di perquisire più di una dozzina di scatole, dalle quali sono stati sequestrati circa 5 milioni di dollari a cinque spacciatori, un allibratore e un ladro di carte di debito. Quindi, l’FBI ha iniziato a indagare sull’attività stessa, accusandoli di cospirazione per vendere droga e riciclare denaro, utilizzando un negozio di metalli preziosi della porta accanto per aiutare gli spacciatori a riciclare denaro convertendolo in oro e argento, che è stato poi nascosto nel loro anonimo scatole. La società si è dichiarata colpevole di una cospirazione per riciclare denaro della droga in un’indagine in corso.

Tutti e due l’FBI e l’ufficio del procuratore degli Stati Uniti hanno negato di aver fuorviato il giudice o di aver ignorato le sue condizioni – sostenendo che non avevano l’obbligo di parlargli del loro piano per le confische indiscriminate sulla base del presupposto generale che ogni cliente nascondesse beni legati a potenziali reati.

Secondo la portavoce dell’FBI Laura Eimiller, i mandati sono stati legalmente eseguiti “sulla base di accuse di illeciti criminali diffusi”, aggiungendo “In nessun momento un magistrato è stato fuorviato sulla probabile causa utilizzata per ottenere i mandati”.

Come l’FBI ha fatto funzionare il sistema

L’agente dell’FBI Lynne Zellhart, un ex avvocato di Sacramento, ha avanzato accuse radicali di illeciti criminali da parte dei titolari di scatole, sostenendo che sarebbe “irrazionale” per chiunque non infrangesse la legge immagazzinare beni nei depositi privati ​​degli Stati Uniti, quando una banca potrebbe proteggerli meglio.

“Solo coloro che desiderano nascondere la propria ricchezza alla DEA, all’IRS o ai creditori” affitterebbero una scatola in modo anonimo presso i Private Vaults degli Stati Uniti, ha scritto.

Ma le prove dell’FBI contro i clienti erano scarse.

Gli agenti avevano visto alcuni di loro fermarsi al negozio su veicoli con targa Nevada, Ohio e Illinois, scrisse Zellhart.

“Sulla base della mia formazione ed esperienza nelle indagini sul riciclaggio di denaro, Chicago, Illinois, è un centro sia del traffico di droga che del riciclaggio di denaro”, ha affermato. “Credo che questi clienti stessero usando la loro scatola USPV per immagazzinare i proventi della droga”. Non ha citato alcun fatto a sostegno del sospetto. -LA Times

In effetti, Zellhart ha menzionato solo nove titolari di scatole che, secondo lei, erano “collegati” o “associati” alle indagini delle forze dell’ordine – e ancora una volta non ha fornito fatti che specifichino la condotta criminale.

Per coprire il fatto che innocenti titolari di scatole potrebbero essere travolti, ha ammesso che i Private Vaults statunitensi hanno cercato “di attirare anche una clientela non criminale, in modo da non essere un rifugio troppo ovvio per i criminali”.

Alla sua deposizione, a Zellhart è stato chiesto: “Era la tua opinione che la maggior parte delle persone che hanno affittato cassette di sicurezza fossero in qualche modo criminali?” al che ha risposto “Mi aspettavo molti criminali”, aggiungendo “Non ne so di più”.

L’FBI ha assicurato il giudice del magistrato statunitense Steve Kim che l’FBI avrebbe rispettato i diritti dei clienti sulla base delle pagine 84a e 85a della dichiarazione giurata, scritta dall’assistente procuratore americano Andrew Brown, che ha sottolineato la mancanza di prove da parte del governo per giustificare qualsiasi perquisizione criminale nella proprietà dei clienti.

“I mandati autorizzano il sequestro dei nidi delle cassette stesse, non il loro contenuto”, si legge nella sezione della dichiarazione giurata di Brown. “Sequestrando i nidi delle cassette di sicurezza, il governo finirà necessariamente con la custodia di ciò che c’è all’interno di quelle cassette inizialmente”.

La dichiarazione giurata lo diceva a Kim gli agenti “seguirebbero le loro politiche di inventario scritte” e “tentavano di notificare ai legittimi proprietari della proprietà immagazzinata nelle scatole come rivendicare la loro proprietà”.

Secondo la politica dell’FBI, ha affermato, l’ispezione di ogni scatola “non si estenderebbe oltre il necessario per determinare la proprietà”. Ma l’ispezione delle scatole da parte degli agenti è andata sostanzialmente oltre, proprio come pianificato dal governo, secondo i registri dell’FBI depositati in tribunale.

Quando Kim ha ricevuto la richiesta di mandato, l’FBI stava preparando un’enorme operazione di confisca da almeno sei mesi, secondo Jessie Murray, il capo dell’unità di confisca dei beni dell’FBI a Los Angeles. -LA Times

In base alle leggi statunitensi sulla confisca, il governo deve avere prove che derivasse da una condotta criminale o utilizzato per facilitarlo.

Il giudice Kim è stato esplicito nel limitare la portata del raid, scrivendo: “Questo mandato non autorizza una perquisizione criminale o il sequestro del contenuto delle cassette di sicurezza”. Ha poi dato all’FBI il permesso di fare l’inventario del contenuto della scatola per proteggerlo dalle accuse di furto, e poi ha ordinato agli agenti di avvisare i proprietari non coinvolti in reati in modo che potessero recuperare i loro beni.

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