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Durante l’osservazione del sistema stellare HD 23472 con lo spettrografo ESPRESSO (ESO), un team guidato dalla ricercatrice dell’Instituto de Astrofísica e Ciências do Espaço (IA3) Susana Barros (IA & Dep. de Física e Astronomia—Faculdade de Ciências da Universidade do Porto) , ha trovato tre super-Terre e due super-Mercurio.

Quest’ultimo tipo di esopianeta è ancora molto raro: contando questi due, ci sono solo otto super-Mercurio conosciuti.

L’obiettivo dello studio, pubblicato oggi sulla rivista Astronomia e astrofisica, era quello di caratterizzare la composizione di piccoli pianeti e capire come cambia con la posizione del pianeta, la temperatura e le proprietà stellari. Susana Barros afferma che il team mirava a “studiare la transizione tra avere o non avere un’atmosfera, che potrebbe essere correlata all’evaporazione dell’atmosfera dovuta all’irradiazione della stella. Il team ha scoperto che questo sistema è composto da tre super-Terre con un’atmosfera significativa e sorprendentemente due super-Mercurio, che sono i pianeti più vicini alla stella”.

Dei cinque pianeti nel sistema HD 23472, tre hanno masse più piccole della Terra. Questi sono tra gli esopianeti più leggeri le cui masse sono state misurate usando il metodo della velocità radiale, cosa possibile solo grazie all’altissima precisione di ESPRESSO, installato nel VLT (Very Large Telescope) dell’ESO, in Cile. E la presenza non di uno, ma di due super-Mercuries, ha lasciato la squadra con la voglia di andare oltre.

Il pianeta Mercurio, nel sistema solare, ha un nucleo relativamente più grande e un mantello relativamente più piccolo rispetto agli altri pianeti, ma gli astronomi non sanno perché. Alcune possibili spiegazioni riguardano un impatto gigantesco che ha rimosso parte del mantello del pianeta, o parte del mantello di Mercurio potrebbe essere evaporato a causa della sua alta temperatura. Sorprendentemente, altri esopianeti con caratteristiche simili, chiamati super-Mercuries, sono stati recentemente trovati attorno ad altre stelle.

Barros dice: “Per la prima volta abbiamo scoperto un sistema con due super-Mercurio. Questo ci permette di ottenere indizi su come si sono formati questi pianeti, che potrebbero aiutarci a escludere alcune possibilità. Ad esempio, se un impatto abbastanza grande da creare un super-mercurio è già molto improbabile, due impatti giganti nello stesso sistema sembrano molto improbabili. Non sappiamo ancora come si siano formati questi pianeti, ma sembra essere collegato alla composizione della stella madre. Questo nuovo sistema può aiutarci a scoprirlo”.

Il membro del team Olivier Demangeon (IA & DFA-FCUP) afferma: “Capire come si sono formati questi due super-Mercurio richiederà un’ulteriore caratterizzazione della composizione di questi pianeti. Poiché questi pianeti hanno raggi più piccoli della Terra, la strumentazione attuale non ha la sensibilità per sondare la composizione della loro superficie o l’esistenza e la composizione di un’atmosfera potenziale. Il futuro Extremely Large Telescope (ELT) e il suo spettrografo ad alta risoluzione ANDES7 di prima generazione forniranno, per la prima volta, sia la sensibilità che la precisione richieste per tentare tali osservazioni”.

Ma l’obiettivo finale è trovare altre Terre. “L’esistenza dell’atmosfera ci fornisce informazioni sulla formazione e l’evoluzione del sistema e ha anche implicazioni sull’abitabilità dei pianeti. Vorrei estendere questo tipo di studio a un periodo più lungo pianeti che hanno temperature più favorevoli”, afferma Barros.

La partecipazione di IA a ESPRESSO fa parte di una più ampia strategia per promuovere la ricerca sugli esopianeti in Portogallo, costruendo, sviluppando e definendo diversi strumenti e missione spaziale, come la missione Cheops dell’ESA, già in orbita. Questa strategia continuerà nei prossimi anni, con il lancio del telescopio spaziale PLATO dell’ESA, la missione Ariel e l’installazione dello spettrografo ANDES nel più grande telescopio della prossima generazione, l’ELT dell’ESO.



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