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Una nuova tecnica sviluppata in parte dall’astronomo dell’Università delle Hawaii, Nader Haghighipour, ha permesso agli scienziati di rilevare rapidamente un pianeta in transito con due soli.

Definito circumbinario pianeti, questi oggetti orbitano attorno a una coppia di stelle. Per anni, questi pianeti sono stati solo oggetto di fantascienza, come Tatooine in Guerre stellari. Tuttavia, grazie alle missioni Kepler e Transiting Exoplanet Survey Satellite (TESS) della NASA, un team di astronomi, tra cui Haghighipour, ha trovato finora 14 di questi corpi.

Kepler e TESS rilevano i pianeti tramite il metodo di transito, dove gli astronomi misurano il minuscolo oscuramento di una stella quando un pianeta passa davanti alla sua stella ospite, bloccando parte della luce stellare. Di solito, gli astronomi hanno bisogno di vedere almeno tre di questi transiti per definire l’orbita del pianeta. Questo diventa difficile quando ci sono due stelle ospitanti.

“Rilevare pianeti circumbinari è molto più complicato che trovare pianeti in orbita attorno a singole stelle. Quando un pianeta orbita attorno a un sistema a doppia stella, i transiti della stessa stella non si verificano a intervalli coerenti”, ha spiegato Haghighipour. “Il pianeta potrebbe transito una stella, e poi transitare sull’altra, prima di transitare di nuovo sulla prima stella, e così via.”

In aggiunta alla sfida, i periodi orbitali dei pianeti circumbinari sono sempre molto più lunghi del periodo orbitale della stella binaria. Ciò significa che per osservare tre transiti, gli scienziati devono osservare il binario per molto tempo. Sebbene ciò non fosse un problema con il telescopio spaziale Kepler (questo telescopio ha osservato solo una regione del cielo per 3,5 anni), rende difficile utilizzare il telescopio TESS per rilevare pianeti circumbinari, perché TESS osserva una porzione (o settore) di il cielo per soli 27 giorni prima di puntare altrove, rendendo impossibile osservare tre transiti di un pianeta con TESS.

Nel 2020, Haghighipour e il suo team hanno trovato un modo per aggirare questa limitazione. In un articolo pubblicato su Il Giornale Astronomico, hanno descritto a nuova tecnica ciò consentirebbe loro di rilevare i pianeti circumbinari usando TESS, purché il pianeta transitasse su entrambi i suoi ospiti stelle entro la finestra di osservazione di 27 giorni.

Ora, lo stesso team di astronomi ha effettivamente trovato il primo di questi pianeti circumbinari nei dati di TESS, dimostrando che la loro tecnica funziona. Il binario target è noto con la sua designazione di catalogo, TIC 172900988, ed è stato osservato in un singolo settore da TESS, dove la sua curva di luce mostrava segni di due transiti, uno attraverso ciascuna stella, separati da soli cinque giorni, durante la stessa congiunzione.

“L’orbita di questo pianeta richiede quasi 200 giorni: con il metodo di transito tradizionale, avremmo dovuto aspettare più di un anno per rilevare due transiti aggiuntivi. La nostra nuova tecnica ha ridotto quel tempo a soli cinque giorni, dimostrando che, nonostante la sua breve finestra di osservazione, TESS può essere utilizzato per rilevare pianeti circumbinari. Il nuovo pianeta è la prova della validità, dell’applicabilità e del successo della nostra tecnica inventata”, ha affermato Haghighipour, fondatore del TESS Circumbinary Planet Working Group. “Questa scoperta dimostra che la nostra nuova tecnica funziona e sarà in grado di trovare molti più pianeti”.

La scoperta del primo pianeta circumbinario TESS utilizzando questa nuova tecnica appare nel Il Giornale Astronomico. Haghighipour è coautore con gli autori principali Veselin B. Kostov (NASA Goddard Space Flight Center), SETI Institute e GSFC Sellers Exoplanet Environments Collaboration.



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