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Per le famiglie e gli amici che si riuniscono per la cena del Ringraziamento quest’anno, è probabile che molti di loro si riuniranno a un certo punto in stanze chiamate “sala da pranzo”.

Per la maggior parte degli americani della classe media, mantenere una sala da pranzo formale per forme di intrattenimento ritualizzate popolari decenni fa non è più particolarmente popolare.

Tuttavia, la maggior parte delle case ha ancora una stanza separata dalla cucina per i pasti con riunioni più numerose o quando l’intera famiglia immediata si riunisce. Un sondaggio del 2016, ad esempio, lo ha suggerito Il 78% delle case americane ha una sala da pranzo.

A differenza di camere da letto e cucine, tuttavia, interior designer e costruttori hanno discusso per trent’anni se le sale da pranzo siano davvero necessarie o meno.

Alcuni sostengono di esserlo spazio “sprecato”.. Altri dicono che la sala da pranzo è “facendo un ritorno” mentre le persone continuano ostinatamente ad abbracciare l’importanza della famiglia e degli amici che condividono i pasti insieme in un ambiente leggermente più strutturato rispetto all’atto di prendere toast e caffè in cucina prima del lavoro.

Forse più di qualsiasi altro giorno dell’anno, il giorno del Ringraziamento è il giorno in cui la sala da pranzo è meno “sprecata” e più utile. Fornisce infatti quello spazio in più in cui un maggior numero di ospiti può essere comodamente sistemato per quello che gli storici chiamano “socialità domestica.” Cioè, poiché i rituali del giorno del Ringraziamento vengono generalmente eseguiti all’interno di un ambiente domestico, una sala da pranzo può rivelarsi davvero molto utile.

La sala da pranzo è un’aggiunta recente

Nella nostra epoca moderna in cui molte famiglie mangiano fuori al ristorante diverse sere alla settimana e le attività pubbliche nei luoghi di intrattenimento sono estremamente comuni, l’importanza della socialità domestica è spesso trascurata. Eppure, come dimostra il Ringraziamento, l’atto di riunirsi e socializzare in una casa privata rimane importante per molte famiglie. Inoltre, in tempi di recessione economica, l’intrattenimento domestico e l’aggregazione sociale diventano più importanti perché sono relativamente più convenienti.

In un certo senso ha ragione chi pensa che la sala da pranzo sia superflua. La sala da pranzo è un’aggiunta molto tarda alle case. Anche tra i ricchi le sale da pranzo erano rare fino al XVII secolo, e anche allora la sala non si vedeva spesso al di fuori dell’Europa nordoccidentale. I ricchi avevano certamente grandi sale per i banchetti, ma queste erano spesso utilizzate per un’ampia varietà di riunioni e la natura pubblica dello spazio le rende diverse dalle sale da pranzo private. Nel tardo Medioevo, molti pasti venivano consumati nelle taverne e nelle locande, ma queste zone, ovviamente, non erano nemmeno sale da pranzo private. È solo dopo il 1700 che iniziamo a leggere di persone comuni che trovavano modi per intrattenere amici e vicini all’interno delle loro case in questi nuovi spazi che sarebbero diventati noti come sale da pranzo.

L’economia delle sale da pranzo

Abolire la sala da pranzo sarebbe quindi un ritorno alla “tradizione” o a un’epoca preindustriale in cui le case erano più piccole e gli spazi abitativi tendevano a consistere in una o due grandi stanze polivalenti dedicate a tutto, dal dormire alla preparazione del cibo all’artigianato. Cioè, come tanti “lussi”, la sala da pranzo appare come risultato dell’aumento del tenore di vita nell’Europa occidentale che è il risultato di secoli di accumulazione di capitale nel Medioevo e dei primi movimenti verso l’industrializzazione in Gran Bretagna, Francia, Italia settentrionale, e i Paesi Bassi. Anche prima della rivoluzione industriale iniziata alla fine del diciottesimo secolo, la ricchezza europea si stava accumulando come risultato della crescita della produzione che si diffuse come parte del sistema di “spegnimento”. Cioè, anche prima dell’avvento delle grandi fabbriche, molte famiglie producevano manufatti da materie prime all’interno delle loro case. Ciò ha innalzato il tenore di vita sia dei mercanti urbani che dei contadini rurali che hanno partecipato al sistema.

Di conseguenza, lo spazio abitativo si è gradualmente ampliato per la gente comune. Mentre la tendenza non si estese ai livelli inferiori della scala economica fino al diciottesimo secolo, la nuova prosperità si stava comunque spostando verso l’esterno dalle élite alle classi medie verso la metà del diciassettesimo secolo. Come osserva Jan de Vries La rivoluzione operosa:

In un’ampia fascia media, la riorganizzazione dello spazio all’interno delle case si sviluppò nel secolo successivo al 1650. Le nuove forme di comfort domestico, che potrebbero essere state assemblate per la prima volta nelle case urbane olandesi della metà del XVII secolo, furono rapidamente introdotte in Inghilterra e Francia. …gli spazi funzionali divennero meglio definiti, poiché i salotti e le sale da pranzo apparvero nelle case della classe media e vennero identificate distinte camere da letto.1

Altrettanto importante dal punto di vista delle sale da pranzo è stato il modo in cui questi nuovi spazi “sono stati riempiti con mobili sempre più specializzati”.2 Sempre più spesso, i lunghi tavoli e le panche di assi più comuni negli spazi più grandi e più pubblici sono stati sostituiti da mobili considerati più adatti a piccoli spazi privati. Questi tavoli erano più decorati, comodi e generalmente ciò che potremmo considerare più borghesi.

Nel diciottesimo secolo, la tendenza verso le sale da pranzo si era diffusa anche in quelle che allora erano le colonie britanniche più rurali e austere del Nord America. Due o tre decenni prima, tuttavia,

Al centro di praticamente qualsiasi casa della Virginia del diciassettesimo secolo c’era una stanza conosciuta come la sala, uno spazio abitativo polivalente in cui il piantatore e la sua famiglia lavoravano, dormivano, socializzavano, cucinavano e cenavano. Questa sala era l’unico spazio domestico che molti Virginiani conoscevano. … All’ora dei pasti, i membri della famiglia benestante sedevano insieme su una panca o una forma senza schienale, bevendo da un recipiente condiviso. … Per molti aspetti, la sua casa era indistinguibile da una taverna o addirittura da un tribunale. La sala da pranzo, intesa come spazio riservato appositamente ai pasti, non esisteva.3

Entro il 1750, il pasto non veniva più gettato in un’unica pentola e la famiglia non condivideva una piccola manciata di recipienti comuni. Piuttosto, grazie all’aumento della produttività sia nelle colonie che nell’Europa occidentale, proliferarono piatti per mangiare e bicchieri per bere. Cominciarono ad apparire persino bicchieri da vino e ciotole da punch. La qualità di queste navi e il livello di specializzazione, ovviamente, dipendevano dal livello di ricchezza di cui godevano le singole famiglie.

Né sorprendentemente, quindi, sia in America che in Europa, le sale da pranzo divennero anche luoghi per esibizioni cerimoniali della propria ricchezza e comodità in modi che erano stati inauditi un secolo prima. La sola presenza di una sala da pranzo stava diventando sempre meno rara. Come lo storico John Fanning Watson ha descritto le cose guardando indietro dall’anno 1820, anche le classi medie cenavano in sale specializzate:

La scala fu molto ridotta, lo splendore diminuito, le linee semplificate, i materiali svalutati. Eppure un’idea ha resistito. Questa era l’idea che praticamente chiunque potesse tenere un tribunale a casa propria osservando attentamente le convenzioni prescritte e utilizzando correttamente alcuni pezzi di equipaggiamento standardizzato. I beni potevano essere acquistati a prezzi popolari e le maniere apprese dal gioco, dalla stampa e dalle pubblicazioni.4

Come le sale da pranzo hanno fornito un mondo sociale più ampio per le donne

L’importanza sociale delle sale da pranzo dovrebbe essere evidente. Fin dai primi giorni della famiglia borghese e borghese, la capacità di intrattenere in casa significava una maggiore capacità di socializzazione per le donne.

Questo non vuol dire che fosse inaudito per le donne socializzare fuori casa. Come mostra Katherine French nella sua ricerca sulle famiglie borghesi del tardo medioevo, l’aumento dei redditi e della produttività dei lavoratori offriva più opzioni alle donne in termini di consumo. Questo significava infatti maggiori opportunità di socializzare con gli amici in pubblico, anche nelle taverne. Questa forma di socializzazione tra le donne era tuttavia guardata con sospetto, e le donne rispettabili erano spesso riluttanti a trascorrere molto tempo in locande e taverne, poiché anche quelle “migliori” erano talvolta associate al gioco d’azzardo, alla prostituzione e al disordine. Inoltre, come spesso accade con la diffusione e la democratizzazione di beni e servizi sul mercato, le bevute pubbliche erano associate a “gerarchie rovesciate” e flessibilità sociale in generale.5 Questi erano luoghi in cui le donne sposate, prive di spazi propri negli angusti quartieri delle loro case, potevano riunirsi alle loro condizioni.

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Mentre l’aumento dei redditi forniva un maggiore accesso alle donne – e anche agli uomini, ovviamente – ai luoghi sociali fuori casa, il nuovo concetto di sala da pranzo privata forniva ulteriori sbocchi e quelli che difficilmente avrebbero portato alcuna minaccia alla propria rispettabilità. Dopotutto, lo spazio domestico è stato a lungo associato più alle donne che agli uomini, poiché gli uomini potevano muoversi più liberamente all’interno delle sfere commerciali e pubbliche al di fuori di quella domestica.

Man mano che le case diventano più spaziose e gli “spazi sociali” come le sale da pranzo sono diventati più comuni, le donne sono state maggiormente in grado di avvicinarsi al mondo esterno ed evitare le sfide socialmente gravose associate al mangiare fuori casa.

Questi nuovi spazi sociali hanno permesso alle donne di visitarsi a vicenda nelle loro case, riducendo il relativo isolamento sociale subito da molte donne che non avevano i mezzi economici o la faccia tosta necessaria per bere con gli amici nelle osterie. In alternativa, Barbara Caddick Appunti:

I contemporanei usavano lo spazio domestico in modi socialmente significativi e durante il diciottesimo secolo l’interno domestico divenne un’arena per la distillazione di intrattenimento sociale “educato”. … La casa divenne un punto focale della cultura educata e contemporaneamente divenne un luogo piacevole dove trascorrere il tempo. … Lo sviluppo di una cultura femminile delle visite domiciliari, iniziato alla fine del XVII secolo, ha portato all’avvento della socialità domestica.

Gli eventi sociali della comunità non si svolgevano più semplicemente negli spazi pubblici per bere o nelle aree di incontro parrocchiale. Gli eventi sociali ora si svolgevano in case private che nel XVIII secolo erano finalmente diventate abbastanza spaziose e ben arredate per sostenere tali attività. In quanto custodi della sfera domestica, erano soprattutto le donne a gestire questi eventi del privato sociale. Caddick continua:

Le donne erano responsabili della mediazione della socialità domestica per la famiglia; avevano la conoscenza e il potere di creare un ambiente all’interno del quale ciò fosse possibile. Ad esempio, quando John Marsh, un gentiluomo musicista e avvocato trasferì la sua famiglia a Chichester nel 1787, sua moglie iniziò immediatamente a ordinare arredi adeguati per il loro salotto in modo che potessero annunciare l’arrivo della famiglia nella società locale “vedendo compagnia”. Era essenziale per loro annunciare con successo il loro arrivo partecipando alla cultura educata della socialità domestica.

Mentre altri ambienti della casa avevano il loro ruolo sociale, come il salotto e il salotto – stanze poi sostituite dal moderno “salotto” – la sala da pranzo è stata il fulcro della socialità domestica e la capacità delle famiglie di intrattenere comodamente sia gli ospiti che l’altro. Oggi, molti degli aspetti legati allo status delle sale da pranzo potrebbero sembrare noiosi a molti lettori. Selezionare i candelabri e le stoviglie “giusti” per intrattenere nel 1750, tuttavia, non è fondamentalmente diverso dal socializzare con gli amici nei ristoranti vegani “giusti” o nei locali musicali alla moda nell’anno 2022. Ciò che è diverso è che è stata posta così tanta attenzione visitando gli amici e intrattenendoli in un ambiente domestico fornendo privacy dal mondo più vasto.

Il fatto che le sale da pranzo e il loro arredamento non siano più strumenti essenziali per mantenere lo status sociale delle donne – e la mancanza di entusiasmo maschile per le sale da pranzo – ha forse causato un forte declino dell’utilità percepita della stanza. Per almeno tre secoli, tuttavia, una sala da pranzo ben utilizzata è stata l’aspirazione di innumerevoli famiglie in tutto il mondo occidentale. L’uso della stanza per rafforzare i legami sociali era considerato relativamente economico e rafforzava gli ideali occidentali di domesticità familiare e società borghese educata.

Queste tradizioni non sono andate del tutto perdute, ovviamente, e il loro valore è ancora spesso riconosciuto nei rituali domestici più popolari che circondano varie festività, specialmente il Ringraziamento. Il mezzo per celebrare questa abbondanza domestica è un’eredità resa possibile dall’espansione dei mercati, dei mercanti e dell’economia manifatturiera che si diffuse nel tardo medioevo e nella prima età moderna. Grazie a ciò, l’Occidente è stato in grado di liberarsi dalle capanne a una o due stanze del passato agrario e portare comodità a tutte le classi sociali, comodità che un tempo erano sconosciute anche ai nobili più ricchi secoli fa.



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